Повесть американского писателя Марка Твена «Принц и нищий» состоит из тридцати трех глав.
Действующие лица повести – принц Эдуард Тюдор, нищий мальчик Том Кенти, благородный Майлс Гендон, впоследствии ставший графом.
Произведение начинается с описания великого празднества королева Англии, наконец-то подарила своему супругу, Генриху VIII наследника. В этот же день на окраине Лондона на свет появился другой ребенок - Том Кенти. Его появление на свет никто не праздновал. Жизнь будущего короля и маленького нищего Тома протекала в абсолютно разных условиях. Если принца лелеяли и опекали, то за Томом почти не ухаживали. Время шло. Мальчики подрастали. Эдуарда учили фехтованию и латинскому, а Тома приучали просить милостыню. В том же доме, где жил Том, проживал некий священник, он обучал мальчика, прививал любовь к книгам. Читая книги, мальчик забывал о своей настоящей жизни, мечта о графах, королях и принцах, воображал себя на престоле или со шпагой. Вскоре мечта о встрече с королем затмило все его существование, и Том даже объявил себя королем, «королем Двора Отбросов».
…А однажды его мечта осуществилась. Гуляя по городу, мальчик увидел в королевском саду принца Эдуарда. Захваченный зрелищем, он прижался к ограде лицом. В это время солдат – часовой оттащил его от ограды и наградил оплеухой. Произошедшее увидел принц и приказал впустить мальчика в сад. Когда ребята познакомились, принц пригласил Тома в свои покои, накормил. Здесь же Том и поведал принцу о своей мечте: хотя бы на секунду почувствовать себя королем. А принц рассказал о своем желании хотя бы на миг стать беззаботным мальчишкой – искупаться в Темзе, поваляться в грязи, погулять по ночному Лондону. Не долго думая, мальчики переоделись; тут они и заметили, что Эдуард как две капли воды похож на Тома, а Том – на Эдуарда. Затем принц сказал Тому ждать его, сам же он направился в сад, желая наказать солдата за оплеуху Тому. Когда принц оказался в саду, толпа встретила его улюлюканьем, солдат схватил за руку и швырнул в толпу. Не было сомнения – принца приняли за Тома, который в это время в королевском наряде находился в покоях Эдуарда. Так начались приключения Тома Кенти в королевском дворце и настоящего принца на улицах Лондона.
…И тому, и другому было трудно. Том убеждал окружающих, что он не принц, но ему не верили, по дворцу разнесся слух, что у принца – недуг, временное помешательство. А Эдуарду, который утверждал, что он – король, так же не верили и поднимали все его высказывания на смех. Вскоре Эдуард оказался в семье Тома. Мать Тома конечно же догадалась, что это не ее сын, он и ей, так же как и Эдуарду, никто не верили. А Том в это время общался с сестрами принца, молодыми принцессами, гулял по дворцу, обучался фехтованию. И даже король не догадался, что Том – не настоящий принц. Постепенно Том привык к новой жизни, но Эдуард к своему существованию привыкнуть не мог. Как-то он оказался среди бродяг, они пытались заставить его просить милостыню «потому что он это делал всегда» и везде таскали за собой. Тогда же Эдуард познакомился с Майлсом Гендоном, который спас его от бродяг. Позже он не раз спасал принца от плетней королевского стражника, от сумасшедшего аббата. В благодарность Эдуард заявил Гендону о привилегии – отныне и навсегда Майле Гендон имел право сидеть в присутствии короля. Конечно, Гендон так же не верил, что Эдуард – настоящий король, но он искренне полюбил этого «безумного» мальчика, как сына.
Вскоре умер Генрих VIII. Настал день коронации наследника, в роли которого выступал Том Кенти. И в этот момент, когда корону уже должны были возложить на голову нового короля, в зале появился другой, оборванный и босой мальчик, и закричал «Я – король!» Толпа придворных возмутилась, но тот, кто сидел на троне, мигом вскочил с него и подтвердил слова оборвыша. Истинному королю стали задавать множество вопросов, касающихся родственных связей королевского семейства, расположения комнат – на все вопросы мальчик отвечал верно. Никто не хотел верить в произошедшее, но это было так. Через несколько минут церемония продолжилась, а на троне сидел уже настоящий король – Эдуард.
На этом история не закончилась. Майлс Гендон действительно получил титул графа и право сидеть в присутствии короля, Том Кенти был объявлен королевским воспитанником и до конца жизни носил особые одежды. Когда он был глубоким старцем, перед ним расступался народ и слышался шепот: «Было время, когда он был королем».
Так завершается повесть Марка Твена «Принц и нищий».