Роман французского писателя Ги де Мопассан «Жизнь» повествует читателю о семье барона Ле Пертюи де Во. Действующие лица произведения: дочь барона Жанна, ее служанка Розали, муж Жанны Жюльен де Ламар, аббат Пико. События разворачиваются в родовом замке барона «Тополя».
…Молодая белокурая девушка Жанна только что вернулась домой из монастыря, где воспитывалась «в строгом заключении» с двенадцати лет. Теперь она собирает чемоданы, что бы отправиться с родителями в «Тополя», родовой замок на берегу моря. За окном не утихает дождь, но поездка не отменяется. Наконец добираются до замка. Замок, конечно, стар, но отец его отремонтировал, ведь там Жанна будет жить, когда выйдет замуж. В замке очень просторно, уютно, беспорядочно. Жанна бесконечно рада тому, что проведет здесь все лето. А лето прекрасно тем, что можно где угодно бегать, гулять и может быть, удастся встретить Его…
Аббат Пико, местный кюре, обедая как-то в «Тополях», вспоминает за десертом, что у него есть новый прихожанин, виконт де Ламар, очаровательный и тихий юноша. В ближайшее воскресенье баронесса и Жанна отправляются к мессе и кюре знакомит их с молодым человеком. Тот вскоре делает первый визит. Он прекрасно воспитан и его приглашают отобедать на следующей неделе. Виконт отобедал. Еще ничего не случилось, но Жанна уже что-то чувствовала: слишком томно смотрел на нее за обедом этот юноша…
Вскоре виконт начинает посещать их дом почти каждый день. Жанна полна предчувствия любви, и однажды из уст Жюльена звучит пленительный вопрос: «Хотите быть моей женой?». Жанна отвечает утвердительно.
Начинаются приготовления к свадьбе. Вот и сам обряд завершен. Наступает вечер. Розали раздевает Жанну и отчего-то льет слезы в три ручья. Жанна ложится в постель и ждет, сама не зная чего. В эту ночь она становиться женщиной.
Через некоторое время молодые отправляются в свадебное путешествие по Корсике. В Жанне постепенно просыпается женщина, но, познавая с Жюльеном любовь, она все отчетливее видит, что он труслив, жаден, чванлив…
Они возвращаются в «Тополя» и постепенно Жюльен перестает обращать внимание на Жанну. Он уже не бреется, носит старую домашнюю куртку и пьет «по восемь рюмок коньяку после каждой еды». Жанна изнывает от тоски. Неожиданно всегда веселая Розали занемогает. Однажды утром она заправляет постель Жанны и вдруг падает на пол… В комнате госпожи, возле ее постели, Розали рожает ребенка. Жанна в шоке. Она очень хочет помочь Розали, ведь девушка – ее молочная сестра; нужно найти отца ребенка и заставить его жениться. Однако Жюльен проявляет довольно странную категоричность в отношении служанки: требует прогнать ее прочь вместе с ребенком. Жанна пытается расспросить служанку, но Розали только рыдает.
Наступает зима. В замке холодно. Жанна нездорова и просит мужа некоторое время не посещать ее спальню. Как-то ночью ее бьет ужасный озноб. Жанна зовет Розали, но та не откликается. В полубреду Жанна идет к Жюльену. Войдя в его комнату, она видит на подушке рядом с его головой голову спящей Розали…
Оказывается, благовоспитанный виконт еще в свой первый визит, отобедав, не уехал, а пробрался в комнату Розали. А после возвращения молодоженов с Корсики встречи Жюльена и Розали возобновились.
… Жанна почти при смерти, а доктор еще обнаруживает у нее беременность. Примирение наступает благодаря деревенскому кюре, который находит для Розали мужа. Вскоре и у Жанны появляется сын, которому дают имя Поль.
Любовь к сыну помогает Жанне забыть об окружающих, но несчастья продолжают сыпаться на ее голову. Умирает ее мать, Жюльен заводит роман с соседкой – графиней, муж графини обнаруживает любовников и убивает их, представив дело, как несчастный случай… Полю исполняется пятнадцать, его отдают в колледж. А вот ему и двадцать. Он связывается с проституткой, тянет из матери деньги. Старый барон закладывает имение, а затем умирает. В это время возвращается Розали, «крепкая и ясная умом вдова».
Жанна продает «Тополя» и переезжает вместе с Розали в «скромный, но уютный дом». От Поля приходит письмо, в котором он сообщает, что его возлюбленная родила девочку и теперь умирает. Розали отправляется за ребенком Поля и привозит внучку Жанны в этот дом. Жизнь продолжается. Так завершается роман Ги де Мопассана «Жизнь».